¿Qué es el melanoma?

El melanoma es un tipo de cáncer de la piel cuya causa principal es el daño al ADN de determinadas células de la piel llamadas melanocitos, con frecuencia debido a la exposición a los rayos ultravioleta. Este daño puede hacer que las células de la piel formen tumores cancerosos; pero si se detecta a tiempo, casi siempre es curable. Sin embargo, si no se atiende, el melanoma puede diseminarse, o hacer metástasis a otras partes del cuerpo, como el cerebro, los huesos, el hígado y los pulmones.

Cuando el melanoma no puede extirparse completamente con una cirugía (estadio III no extirpable), o ha hecho metástasis (estadio IV), se conoce como melanoma avanzado y es el tipo más peligroso de cáncer de la piel. Aunque las tasas de supervivencia global del melanoma metastásico se han más que triplicado desde la década de 1970, todavía es uno de los tipos de cáncer más difíciles de tratar.

 

Datos y cifras sobre el melanoma

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Estadios del melanoma

El melanoma, al igual que muchos tipos de cáncer, se clasifica en 4 estadios principales según el grosor del tumor canceroso y de cuán lejos se haya diseminado. Los médicos pueden determinar el estadio del melanoma realizando exámenes físicos, entre ellos una biopsia, así como pruebas de imagen como una tomografía computarizada (CT) o una resonancia magnética (MRI). Los 4 estadios principales del melanoma son:

stage 1
El tumor canceroso se ha formado en la piel, pero es pequeño y crece a un ritmo lento.
stage 2
El tumor canceroso, aunque está localizado, se considera melanoma intermedio, pues es más grande (generalmente de más de 1 mm de espesor) y/o crece a un ritmo más rápido que un tumor en estadio I. No ha llegado a los vasos linfáticos, nódulos linfáticos ni órganos distantes.
stage 3 resectable
Los melanomas extirpables son tumores cancerosos que se han diseminado a los nódulos linfáticos, pero que todavía se pueden extirpar con cirugía. No se han diseminado a órganos distantes.
stage 3 non-resectable
Los melanomas no extirpables son tumores cancerosos que se han diseminado más allá de la piel a los nódulos linfáticos, por lo que puede que una cirugía no logre eliminar el cáncer totalmente. No se ha diseminado a órganos distantes.
stage 4
Conocido también como melanoma metastásico, significa que el melanoma he hecho metástasis, o se ha diseminado, a nódulos linfáticos que están distantes del tumor canceroso principal, o a otros órganos, como los pulmones, el hígado, el cerebro o los huesos.

A pesar de estas definiciones sobre el estadio de la enfermedad, no todos los melanomas avanzados (no extirpables o metastásicos) son iguales. Puede ser que los pacientes presenten alteraciones genéticas específicas en el tumor, llamadas también mutaciones, lo cual hace que su enfermedad sea diferente y muy personal.